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lunes, 9 de marzo de 2015

Atari 7800, 1986

Tal vez para los jugadores más jóvenes los que llegaron con la época PS2 o la época 360, Atari no signifique nada o tal vez sea para ellos tan solo una compañía que hace juegos para móviles. En cambio para los que crecimos en los 80's y 90's Atari significa mucho más. Atari era sinónimo de salones recreativos, de vicio puro y duro, de joysticks duros, de juegos simples pero adictivos, de Pong... En fin Atari era Atari y es complicado explicar ahora (con su situación actual) como era esa compañía antes. En cambio hoy veremos como es la Atari 7800, una de sus consolas más desconocidas de la marca y más maltratada tanto por el público como por la propia compañía.


Atari no hizo las cosas bien, digamos que desde que Bushnell vendió Atari en 1976 a Warner Comunications todo comenzó a ir cuesta abajo para la compañía. Warner sobre explotó a la Atari 2600 y lo hizo muy bien, consiguió records de ventas, pero el crash del videojuego de 1983 acabó con todo, hasta entonces había sido líder de ventas casi sin competencia hasta la llegada de la Intellivision. 

Tras el famoso crash del 83, Warner vendió su división de ordenadores personales al que
por aquel entonces era la competencia, Jack Tramiel fundador de Commodore International.

Pese a que con el señor Tramiel Atari se despegó de lo que había sido con la 2600, lanzando varios sistemas e incluso microordenadores, no llegó (al menos en mi opinión) ha estar bien gestionada del todo y provocando su estado actual. Pese a todo Tramiel transformó a Atari y en cierta medida gracias a él no solo teníamos Pong, ya que aparecieron microordenadores, portátiles y otras consolas desligándose finalmente de las consolas vistas antes del 83.


La historia de Atari es todo un culebrón que quizás cuente en otra entrada pero hoy nos vamos a centrar en una de esas máquinas que Atari lanzó después del crash del 83 para entrar en la era de los 8 bits.

Cuando Atari es comprada por Jack Tramiel, el cual había abandonado Commodore en 1984, éste se propone hacer con ella microordenadores (en parte lo consiguió y que acabó luchando contra la propia Commodore con su Atari ST) pero todo cambió en 1986 cuando Nintendo aterrizó por Estados Unidos con su NES. La consola de 8 bits de Nintendo comenzó a subir como la espuma y Atari no podía quedarse de brazos cruzados viendo como los japoneses llegaban después del crash del videojuego y se quedaban con todo el pastel que Atari tenía antes.

Paradógicamente unos años atrás, Nintendo se puso en contacto con Atari para que ésta fuese su distribuidora en los Estados Unidos, ya habían tenido acuerdos previos en el pasado, es por ello que se lanzasen juegos como Donkey Kong, Donkey Kong Jr o Mario Bros en las primeras consolas de Atari. Atari en cambio se negó a ser la distribuidora y fue barrida por la NES cuando la propia Nintendo la distribuyó en América. ¿Otra mala decisión de Atari? tal vez.

Se cuenta que Atari se negaba a apoyar la Nes porque no tenía unos mandos de control más tradicionales del tipo joystick, Atari decía que el jugador tradicional quiere palancas y no el mando de NES. Finalmente la historia dio la razón a Nintendo como todos sabemos.

NES la 8 Bits de Nintendo

La 7800 estaba hecha para ser la rival directa de la Nintendo NES, estaba siendo desarrollada desde 1984 dos años antes de la llegada de la NES por petición de Atari a una empresa externa llamada General Computer Corporation, pero justo ese año Atari es comprada por Jack Tramiel y como éste quería hacer microordenadores con Atari desechó por completo la idea de las consolas, relegando el proyecto al olvido por dos años.

La mala decisión de Jack Tramiel, retrasó el lanzamiento de la 7800 dos años, lanzamiento que fue forzado por la llegada de NES. Viendo el impresionante éxito de Nintendo y Sega, Jack Tramiel decidió lanzar una consola que combatiese a la NES. Atari necesitaba una 8 bits potente para intentar hacer sombra a una maquina que prácticamente no tuvo rival en su generación. El caso es que Tramiel la tenía, era la olvidada 7800. 

Por tanto Atari 7800 aparece en el mercado americano en 1986, dos años más tarde de cuando debería haber sido lanzada y con una NES que con un catálogo que comenzaba a despuntar ya en cabeza. Para colmo la obsesión de Atari por mantener el modelo de mando tradicional, el joystick, no hizo nada más que acrecentar las malas decisiones que Atari tomó con éste lanzamiento. Pues en América se vendió junto a un horrible mando de control tipo joystick similar al de la 2600 Junior, incomodo y poco preciso que se veía prehistórico en comparación con el de NES o Master System. 

Control de Atari 7800 americano.

Por si fuera poco el tema del mando, el chip de sonido de la 7800 era simplemente lamentable para la época, pues era el mismo que el de Atari 2600, el chip TIA, algo que los compradores de la consola y los seguidores de la marca no podía entender. La 7800 tuvo una predecesora(que nunca salió del mercado americano, la Atari 5200) y el sonido de la 7800 era peor que el de la 5200 ¿involución? por supuesto y esto fue un punto que lastró totalmente la vida de la maquina. 

Por tanto, nos encontramos ante una consola, desfasada en sonido y controles, que llegó dos años tarde a lo previsto inicialmente, irrumpiendo de golpe en una generación que ya tenía perdida desde el lanzamiento en favor de Nintendo y Sega. Pero la catástrofe de Atari no acaba ahí, las desarrolladoras thrid, ya no estaban del lado de Atari, tenían un gran filón en la competencia, en especial de Nintendo y compañías como Activison(que tanto apoyó a la 2600 y la 5200), Namco o Taito entre otras, ya habían firmado acuerdos de exclusividad con Nintendo. Esto provocó un escaso catálogo para la pobre 7800. Que finalmente solo contó con 59 títulos, muchos de ellos excelentes ports de máquinas recreativas.

Pole Position II (Atari 7800)
Pole Position (Atari 2600)
Atari no cuidó a la que podría haber sido su mejor consola. Era potente, y más si hubiese salido en 1984, con sus 4KB de RAM(dos más que la NES), su resolución de 320x288 y sus 256 colores a 7.15 MHz(la NES iba a 5.32MHz con 48 colores). En cambio el tema del sonido, la única salida de vídeo mediante RF, el poco apoyo third e incluso el poco apoyo por parte de la propia Atari la sentenció.

Aquí tenéis una pequeña muestra de lo que Atari 7800 ofrece:

One on One (Atari 7800)
Donkey Kong Jr (Atari 7800)
Fatal Run (Atari 7800)
BallBlazer (Atari 7800)
Desert Falcon (Atari 7800)
Barnyard Blaster (Atari 7800)
Fight Night (Atari 7800)
Scrapyard Dog (Atari 7800)
En cambio en Europa la cosa fue diferente. Pese a que se lanzó en 1989 y con una Nintendo y una Sega asentadas en el mercado, la 7800 tuvo mejor recepción que en Estados Unidos. Esto fue debido a varias decisiones bastante acertadas por parte de Atari. Las dos decisiones clave para el mercado europeo fueron el cambio del mando de control, ese joystick insufrible que tenían los americanos, dejó en Europa paso a un precioso mando de control muy similar al de NES o Master System.
Además se decidió incluir en la memoria de la consola el famoso Asteroids en una versión especial llamada Deluxe, con mejor sonido, mejores gráficos y un control adaptado al nuevo mando. 

Mando europeo de Atari 7800

Entonces, ¿era una mala consola?

En absoluto, es más, sobre el papel y si obviamos el tema del sonido, era mucho mas potente que la NES de Nintendo, como menciono más arriba. Pero la falta de catálogo y las malas decisiones de la compañía, consiguieron que su popularidad fuese casi nula. 

La Atari 7800 tiene algunas particularidades muy interesantes, fue la primera consola retrocompatible de la historia. Era posible jugar con los cartuchos de la Atari 2600 y su inmenso catálogo. Es cierto que algunos pocos juegos pueden dar problemas de compatibilidad pero son menos de un 10% del inmenso catálogo que la 2600 poseía. Gracias a eso Atari salvó el tipo, pues la retrocompatibilidad alargó la vida de la Atari 2600 y en definitiva de los productos de la propia Atari. Los compradores de la 7800 básicamente la compraban por su retrocompatibilidad con 2600. Por desgracia no era retrocompatible con su más reciente antecesora, la 5200 la cual nunca veríamos por Europa.


El mando de control que apareció en Europa traía otra novedad. Pese a tener un pad de control o cruceta más en la linea de Nintendo y Sega, Atari no quería olvidar su pasado con los Joysticks y el propio pad tiene una rosca en la que acoplar un pequeño stick. Para según que juegos va mejor y en otros es mejor quitarlo, pero es una opción mas que interesante el poder modificar una parte de nuestro mando de control a placer y más si tenemos en cuenta que eran finales de los años 80's.


Los botones de acción llamados 1 y 2 tengo que reconocer que no son de gran calidad. La pulsación es correcta y precisa, pero en cambio el material del propio botón resulta un tanto... barato. El plástico utilizado es de tacto duro, pero quedan marcas de uñas con una increíble facilidad. Yo no aprieto con las uñas los botones, en cambio hay gente que si y en éste material las marcas son fatales y resalta sobremanera, como se puede ver en la imagen.

El logo en relieve y cromado, queda majestuoso en el mando
Otro punto que considero negativo del mando, es la posición del cable. Al estar colocado en la parte superior derecha, en ocasiones es incomodo para el dedo índice de la mano derecha. En mi opinión habría sido mejor que lo colocasen en una posición central o más desplazado hacia el centro como el de NES.


Por la parte trasera seis tornillos mantienen unidas las dos caras del mando. La parte trasera de la zona de los botones de acción, tiene un relieve para aumentar el agarre.


Con la nueva mentalidad de Atari en el tema de los microordenadores, la 7800 también era compatible con un teclado oficial junto a un cartucho de Basic. Esto transformaba a la 7800 en un pequeño microordenador más o menos interesante.

El teclado se conectaba al puerto 2 de control
Además las primeras versiones de la consola, tenían un puerto de expansión en su costado izquierdo. Que se especulaba que podría dar cabida a un laser disk, pues Atari ya tenía esa tecnología, como la vista en su placa recreativa Firefox, que podéis ver aquí. Por desgracia las bajas ventas de la máquina consiguieron que Atari acabase eliminando el puerto de las 7800 que de todas maneras no llegó a tener uso. Hay que tener en cuenta que un laser disk no habría triunfado en una consola con poca base de usuarios, más si tenemos en cuenta que en aquella época un laser disk habría costado a cada usuario unos $1000 de la época.

Por tanto el puerto de expansión acabó siendo otra idea mal gestionada por parte de Atari y finalmente abandonada. Existen tres modelos de carcasa en lo referente al puerto de expansión. El primero, obviamente tiene el puerto de expansión, el segundo modelo no lo tiene, pero si tiene el agujero en la carcasa que deja ver parte de la placa, el tercer modelo es el más común, en él no hay rastro de ningún puerto.


Como el talón de Aquiles de la 7800 era el sonido, algunas compañías lanzaban sus juegos con un chip de sonido propio incluido en cada cartucho. Esto fue gracias a que la General Computer Corporation diseñó así los cartuchos para hacer que todos los juegos llevasen un chip de sonido "low Cost" llamado GUMBY, de esa manera la Atari 7800 siempre habría tenido un sonido excelente. Por desgracia cuando Warner vendió Atari se canceló el proyecto pero los cartuchos quedaron diseñados para soportar un chip de sonido extra.

Esta buena idea suplía la carencia de buen sonido en la 7800, pero al igual que los cartuchos de SNES que incluían el chip gráfico FX, los juegos con sonido mejorado de Atari 7800 eran escasos y más caros que los demás.

Un par de ejemplos de juegos con chip de sonido son Commando y Ballblazer.



La estética de la consola tampoco fue cuidada por la propia Atari. La 7800 ni siquiera llego a tener una carcasa propia, pues estaba reciclada de la Atari 2800(versión japonesa de la Atari 2600 y  Sears Video Arcade II en EEUU).

Atari 2800
Pese a tener la carcasa de la 2800, se pueden apreciar cambios en la 7800. Los botones se han reducido a la mínima expresión y pasan de estar en la parte central de la parte superior a la parte más baja. 

Mi unidad aún conserva el plástico protector de la chapa del logo.

Versión Americana llamada 7800 ProSystem

La parte central está coronada por una enorme pieza de metal con el logo grabado y con el famoso arco iris heredado de la Atari 2600 Junior. Ésta pieza es diferente en la versión americana, con el arco iris mucho más fino.



El slot para cartuchos es prácticamente idéntico al de Atari 2600. Tengamos en cuenta que la 7800 tiene la carcasa de la Atari 2800.


La parte inferior izquierda cuenta con el botón de encendido y el de pausa.Sí, para detener el juego hay que levantarse hasta la consola al igual que ocurría con la Sega Master System. Entre los dos botones hay un led de color verde que indica el encendido.


En la parte inferior derecha, hay otros dos botones. El "select" que suele estar en el mando y el Reset.


Las consolas de 8 Bits no necesitaban mucha ventilación porque no se calentaban como las consolas actuales. Pese a todo, una gran rejilla de ventilación cubre toda la parte trasera.


En el costado que muestro en la imagen es donde debería de estar el puerto de expansión.


Por la parte de abajo, cuatro tacos de goma calzan a la perfección la consola. Se ven también dos piezas horizontales enormes, estas son para enrollar los cables que tengamos conectados.



Junto a los dos puertos para los mandos de control hay sendos interruptores. Estos interruptores controlan la dificultad de juego para cada jugador.


La consola no tiene salida de vídeo compuesto, aunque es posible hacer una modificación para adaptarla. Por tanto el vídeo sale por una conexión RF. Como todos sabemos la imagen que da un RF no suele ser buena, si a eso le añadimos que los RF de Atari solían ser mas bien malos, hay que decir que la calidad de imagen es un tanto lamentable. Por tanto es un requisito casi indispensable hacer la modificación de vídeo compuesto a esta consola.

Junto a la salida RF hay un agujero sin uso. Suele emplearse en una modificación
 para el vídeo compuesto, por él asomaría la salida de audio Mono.

La conexión para el cable de corriente es un tanto extraña y rectangular. Si se tiene el adaptador original no hay problema, pero si consigues una 7800 sin él puede resultar complicado hacerse con uno. Afortunadamente existen decenas de modificaciones para ésta consola en la red. Por suerte el cambio del conector de corriente por uno de 9v estándar es una de ellas.


La caja...

Últimamente estoy consiguiendo las consolas con sus cajas y completas(por suerte). Ésta no ha sido una excepción y podemos ver que pese a tener 26 años su estado de conservación es ejemplar.


En la caja, Atari deja claro que el juego Asteroids está incluido, pero no de forma física pues está instalado en la memoria de la consola. Simplemente hay que encender la Atari 7800 sin ningún juego insertado en el slot de cartuchos.


Asteroids (Atari 7800)
Por la parte trasera tenemos imágenes de los primeros juegos y de los más famosos como la maravillosa versión de Pole Position II o el Donkey Kong Junior de Nintendo.



Resulta curioso leer estas descripciones en nuestros días. Se hacía hincapié en dejar claro que el mando no era el típico Joystick y que el nuevo mando era controlado por "las yemas de los dedos".
Resulta curioso ver como en la caja europea, Atari decía "biblioteca de juegos en expansión continua" cuando tan solo dos años después la descontinuó y solo dejó 59 juegos en su catálogo.



También se reseñaba que el catálogo de la 7800 tenía gran cantidad de ports de las maquinas recreativas o arcades. Algunos de esos ports eran de alta calidad(obviamente no pixel perfect) aunque lastrados casi todos por el pobre chip de sonido.


Las instrucciónes al igual que las portadas de algunos juegos eran en blanco y negro, seguramente para abaratar costes.




Las cajas de los juegos...

Si hay algo de especial atención en la Atari 7800 es su retrocompatibilidad con la genial 2600 y su impresionante catálogo. Las cajas de los juegos de 7800 eran muy similares a las de 2600, seguramente para aprovechar el tirón que aún tenía la 2600 más de diez años después de su lanzamiento. Además los juegos de la 7800 solían llamarse "Super Game Cartridge" para que el comprador supiese que eran más potentes que los de la 2600 y exclusivos.

Al igual que los juegos de 2600 y sus sucesoras, los juegos de 7800
venían en estas enormes cajas de cartón.
La parte trasera de las cajas nos dan algo de información del juego en cuestión y una imagen del juego en una muy pobre resolución, que al final se veía más nítida que lo que la consola nos mostraría en el televisor.



Los cartuchos de 7800 son exteriormente idénticos a la mayoría de los cartuchos de Atari 2600. En la siguiente imagen vemos dos juegos de Atari 2600 y uno de 7800. En ocasiones algunos cartuchos de 7800 traían la etiqueta en blanco y negro para abaratar costes.



Internamente los cartuchos no tienen nada que ver. Los de Atari 7800 tienen más capacidad y además estaban preparados para usar chips de sonido propios.


El cartucho se inserta exactamente igual que en la Atari 2600 y posteriores, en cambio extraerlo es algo más difícil. No se si por defecto de fábrica o por que mi 7800 está demasiado nueva.


Pese a todo como he dicho anteriormente, la maquina no es una mala consola en absoluto. A día de hoy hay una gran cantidad de homebrew para ella y un sin fin de tutoriales para modificarla, un buen ejemplo es el XBoard.


La historia del 7800 está plagada de datos curiosos, por ejemplo se ha sabido con el tiempo que después de cesar la producción de la 7800, se siguió desarrollando un port del famoso juego Toki pero que cesó su desarrollo en 1993 y nunca se llegó a lanzar. Afortunadamente existen en la red algunas imágenes, para que podamos ver como era. Por suerte llegó a Atari Lynx, ¿usaron lo que tenían de 7800?

El cancelado Toki para Atari 7800
Toki (Atari Lynx)
Otro dato curioso es que existen en el catalogo cuatro juegos que usan la pistola de luz, de los cuales yo tengo dos, eran Alien Brigade, Meltdown, Barnyard Blaster y Crossbow(este último no hacía un uso obligatorio de la pistola de luz). El problema es que la Atari 7800 nunca tuvo una pistola de luz propia. Para poder jugar a estos era necesario usar la del Atari XE, llamada XG-1 Light Gun que era compatible. Lo malo de ésto es que hay muy pocas en venta hoy en día y por tanto es todo un objeto de especulación por desgracia. Afortunadamente la pistola de Sega Master System se podía modificar para ser usada en la Atari 7800.

XG-1 Light Gun

La propia Atari acabó con el sufrimiento de la pobre 7800(que ellos mismos con sus decisiones provocaron), en 1991 junto a la Atari XE que también cesó la producción ese mismo año. En 1991 solo en Estados Unido Nintendo con su NES ya dominaba el 70% del mercado de los videojuegos, el 20% era de Sega y el 10% restanto del pastel se repartía entre otras marcas entre ellas la propia Atari.

En ese momento Atari se centraría en mejorar el Atari ST y en la futura Jaguar.

Por tanto ¿es una consola recomendable? bueno si buscas una 8 Bits teniendo como alternativas Master System y NES solo puedo decir que no. Éstas tienen un mejor y más variado catálogo, con mejor sonido y en la mayoría de ocasiones mejores gráficos que la Atari. Existen más accesorios para ellas y además son más comunes, por tanto es más sencillo comprar una de ellas. Por contra partida suelen ser caras, especialmente los juegos de NES. El mercado que rodea a la NES ha aumentado en los últimos años y con él la asquerosa especulación. Conseguir una NES que tenga su puerto de cartuchos en buenas condiciones, y no esté amarilleada por el paso del tiempo no suele ser una tarea fácil ni barata, más si la queremos completa con su caja. Algo similar a lo que ocurre con el primer modelo de Master System aunque éste suele ser más barato.

En ella se pueden jugar numerosos ports de las maquinas recreativas de la época y se pueden conseguir los Donkey Kong y el Mario Bros por menos de lo que cuesta hacerlo en la NES.


En cambio la 7800 no es muy común, pues no se vendió tanto, tiene un reducido y accesible catálogo de juegos y suele venderse completa con caja, incluso es posible conseguirla nueva o casi nueva como es mi caso. Es una consola poco conocida y poco deseada, por tanto no suele ser caro hacerse con una en buen estado y completa. Además el catalogo de juegos se amplia con la compatibilidad de la 2600. Por tanto la consola y sus 59 juegos pueden ser un plato jugoso si lo que queremos es coleccionarla.


Fuente de las imágenes: Mias propias y Google Images.

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